Io: volcans actifs et lave sulfureuse

Io est le corps céleste le plus actif du Système solaire: des douzaines de volcans éjectent aujourd’hui encore des nuées de gaz et des projections volcaniques. Ils s’étendent sous forme de parapluie et forment en retombant un anneau autour du centre volcanique. De nombreux volcans s’écoulent en permanence de la lave. Les volcans ne sont pas de hautes montagnes comme sur la Terre, parce que la lave d’Io est très liquide et s’écoule facilement. La surface est couverte surtout par des coulées de lave de couleur jaune (à cause du souffre) et des cratères volcaniques effondrés, mais il n’y a pas de cratères d’impact. La surface est composée de plusieurs couches de coulées de lave, superposées. On y trouve également une centaine de montagnes dressées le long des fissures superficielles de la croûte, mais ce ne sont pas des volcans, seulement des roches saillantes issues de l’ancienne surface. Io est le satellite le plus proche de Jupiter, il est donc sous l’attraction de Jupiter mais aussi sous celle des trois autres grands satellites. Cette force donne la chaleur nécessaire pour le fonctionnement des volcans et la pression indispensable pour la formation des montagnes.

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Dans la mythologique grecque, Io était une femme que Zeus avait séduite et transformée en génisse pour la cacher, mais Héra, son épouse jalouse, a découvert le déguisement et a envoyé un taon pour la piquer continuellement et la chasser dans toute la Grèce. Io traversa alors le Bosphore (passage de la vache) et erra pendant des mois. Les reliefs d’Io ont été nommées d’après les lieux et les personnages de cette histoire et d’autres dieux associés aux volcans.
Les formations hexagonales, qu’est-ce que c’est? Cela n’existe pas sur Io, c’est la dessinateur de la carte qui a ordonné de cette manière les reliefs variées d’Io.
Combien y a-t-il de volcans au total sur Io? Sur la surface, on peut voir 425 caldeiras, dont 200 à peu près sont encore où se trouvaient récemment des volcans actifs.
Y a-t-il de la vie sur Io? On ne sait pas, mais c’est peu probable.
Pourquoi sa surface n’est-elle pas couverte de glace? Io, bien qu’elle soit le satellite de Jupiter, est un corps rocheux, comme la Terre, et sa surface est couverte de lave venant des profondeurs.
Peut-on voler sans véhicule spatial?  Sur la station spatiale, on appelle Extravehicular Mobility Unit (EMU) la combinaison spatiale dans laquelle les astronautes peuvent se déplacer librement dans le voisinage  de la station spatiale.
Les caldeiras, qu’est-ce que c’est? Sous le volcan, le magma, c’est-à-dire ce mélange liquide et chaud, s’accumule dans un creux. A l’éruption du volcan, ce mélange jaillit à la surface (on l’appelle alors lave), et le creux souterrain se vide et s’effondre. Cette surface effondrée est appelée caldeira. Il y en a dont partent de longues coulées de lave.

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